En su primera edición tuvo una audiencia de más de dos millones de personas. Es una competición deportiva. No es Primera, ni Segunda, ni la Champions o la Europa League. Es fútbol virtual; a unos les sonará a novedad y otros ya son veteranos en la materia, pero parece claro que los eSports han llegado para quedarse, han encontrado su lugar, la demanda crece, la organización se perfecciona y ya se postulan como firmes candidatos para convertirse en deporte olímpico.

La temporada pasada, LaLiga y Banco Santander exploraron juntos el terreno con un primer campeonato virtual. Ahora ha empezado la cuenta atrás para formar parte de la tercera ronda en el segundo torneo Virtual LaLiga eSports Santander 2018/2019. El gigante de los videojuegos Electronic Arts (EA) se ha único a un proyecto del que también son partners Allianz, Orange, Hyundai, Esports Academy, Evo Life & Sport y Visa.

Como muchos youtubers, que alcanzaron el rango de estrella en la red gracias a sus partidas de videojuegos en abierto, esta liga virtual no cierra las puertas al posible ascenso al olimpo de los “jugones” a cualquier participante amateur. No será fácil si tenemos en cuenta que varios de los participantes han hecho de un hobby una profesión. Jugadores imposibles de batir para el común de los mortales, que acumulan legiones de fans y cuyas pericias a los mandos son seguidas por millones de espectadores.

Jaime Álvarez -más conocido como Gravesen o Gravesen_1- tiene perfiles abiertos en Twitter, YouTube, Instagram, Facebook y Twitch. Es el ganador (‘King of the Hill’) del primer torneo clasificatorio del Virtual LaLiga eSports Santander de esta temporada, pero su currículum va más allá. “Juego al FIFA desde los 5 años aproximadamente, pero desde hace dos (a los 16) percibí que tenía buen nivel, y desde ese momento me dedico a ello profesionalmente”, explica en un vídeo de YouTube. Ganador de cuatro campeonatos, afirma haber cumplido con sus objetivos a nivel nacional, lo que le incita a dar el salto más allá de las fronteras españolas.

Los canales de Álvarez tienen sponsors y entre sus logros más recientes está haberse hecho con una de las tres plazas reservadas a España para participar en la Continental Cup de París, donde se citará con los 32 mejores jugadores del mundo. Para los que todavía duden del nivel de estas competiciones, el ganador recibirá 50.000 euros y dos entradas para la final de la Champions League, entre otros galardones Gravesen también tiene previsto viajar a Bucarest para disputar otro torneo.

El segundo torneo clasificatorio de la competición se disputa hasta este jueves. Otros siete se sucederán hasta el próximo 25 de abril. Terminada esta primera fase, los cuatro mejores jugadores de cada uno de los nueve torneos clasificatorios disputarán una suerte de semifinal presencial en Barcelona. La siguiente fase quedará reducida a 16 jugadores y la final (playoffs) quedará reservada a los ocho mejores.  De ahí saldrá el nuevo campeón. El premio será de 30.000 euros (10.500 para el campeón de España) además de la obtención de puntos para el circuito profesional.

En julio de 2016, Banco Santander se convirtió el ‘title sponsor’ de LaLiga por un periodo de tres años ampliable a uno más. El torneo de Primera División pasó a denominarse LaLiga Santander y el de Segunda División, LaLiga 1|2|3, en referencia a la cuenta 1|2|3, una de las marcas más reconocidas de la entidad financiera. El vínculo con la competición se extiende a LaLiga Genuine, iniciativa pionera en la que los equipos están compuestos por jóvenes con discapacidad intelectual y a la citada competición virtual.

Banco Santander y fútbol, una alianza de garantías

La relación del Santander con el mundo del fútbol se remonta a 2009, año en el que consiguió el patrocinio de la Copa Libertadores (el torneo que acaba de vivir el partido de vuelta de su final en el Santiago Bernabéu, un Rivel Plate – Boca Juniors, el derby que transciende lo local). Así, de una tacada, una marca que no era demasiado conocida en el continente americano se hizo reconocible para 1.300 millones de personas.

Años después, en 2012, lanzó, en colaboración con Fox Sports, el concurso Santander Fútbol Pasión en busca del latinoamericano que acumulara más conocimiento del deporte rey.  Tras varias ediciones, la de 2018 llegó a reunir a 2,2 millones de jugadores en las redes y 7,6 millones de fans siguiendo el evento en directo.

La experiencia y resultados en América Latina llevó a Santander a replicar la fórmula en Europa, una vez abandonado el patrocinio de la Fórmula 1 y de la escudería Ferrari. Llegó así el acuerdo con LaLiga y, a partir de la presente temporada, la esponsorización de la Champions League, cuya final es el evento deportivo más seguido del mundo. La competición tiene una audiencia de 160 millones de personas y 100 millones de seguidores en redes sociales.

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