El equipo de investigadores de la UGR que participará en este proyecto europeo.

Se ha denominado ENHAnCE y su objetivo es desarrollar estructuras ultraligeras inteligentes con capacidad de autodiagnóstico. Para ellos se contaría con una serie de sensores embebidos que monitorizarían y predecirían los estadios de fallos de las estructuras y, sobre todo, se daría soporte al proceso de operación y mantenimiento.

“Esos sensores generan una onda mecánica interna, ultrasónica (es decir, no genera una vibración), que es recogida por otros sensores y, en función de cómo viaja esa onda dentro del material, podemos hacer una inferencia de lo que está ocurriendo dentro”, afirma el profesor de la Universidad de Granada (UGR) Manuel Chiachío Ruano, quien lidera este consorcio europeo. El funcionamiento, afirma, es similar al de las ecografías a mujeres embarazadas. En este caso se aplica para evitar fallos repentino en distintos tipos de estructuras.

En este caso, el proyecto que encabeza la UGR se centra en estructuras ultraligeras, es decir, están compuestas por fibra de carbono y vidrio. “La aplicación fundamental es en palas de aerogeneradores, que hoy en día se tienden a hacer muy grandes para ganar rentabilidad energética”, afirma Chiachío.

“El propio material se autodiagnostica y manda los a un sistema central que está generando información de control de una forma automatizada”, continúa el profesor. Con esta “tecnología a bordo”, se ahorrarían muchos costes de mantenimiento, ya que las tareas habituales implican parar la turbina, llegar hasta ella (ya sea en el mar o en colinas) y realizar in situ una evaluación técnica.

También advierte de que “no se está pensando en remplazar el trabajo de ingenieros o técnicos, sino que son sistemas automatizados que dan soporte a la toma de decisiones de mantenimiento de ciertas piezas”.

Además de las palas de aerogeneradores, también se piensa utilizar estos materiales de autodiagnóstico para aviones y artefactos espaciales. En ambos casos se podría aumentar la seguridad a través de un sistema que inspecciona a bordo y en tiempo real las piezas más críticas del sistema estructural. En el futuro, esta tecnología puede tener otras muchas aplicaciones.

Como explica Manuel Chiachío, los materiales ultraligeros tienen el problema de que están sujetos “a mucha incertidumbre” y la más mínima microfisura genera dudas sobre cómo va a evolucionar. Además, estas suelen ser internas y, por lo tanto, indetectables ante una examen visual. Este proyecto supondría una solución ante este problema.

Más de 2,5 millones de euros

Es la primera vez que la UGR coordina un proyecto europeo tipo ITN (International Training Network) del programa H2020. El consorcio está formado por nueve instituciones científicas y tecnológicas de prestigio: Universidad de Granada (España), Agencia Espacial Alemana (Alemania), Universidad de Nottingham (Inglaterra), Universidad de Strathclyde (Escocia), Politécnico de Milán (Italia), Universidad Tecnológica de Delft (Países Bajos), CEA-Tech Institute (Francia), Centro Belga de la Investigación Aeronáutica, Cenaero (Bélgica), y la Fundación para la Investigación, Desarrollo y Aplicación de los materiales compuestos, FIDAMC (España).

Además, habrá ocho instituciones repartidas entre Europa y América que actúan como colaboradoras. Su participación en el proyecto será de forma activa mediante procedimientos, laboratorios, etc.. Se trata de Sociedad Nacional Belga de Construcción Aeroespacial, SONACA (Bélgica), Instituto Tecnológico de la Fuerza Aérea Polaca, ITWL (Polonia), Ramboll, Inc. (Inglaterra), Universidad Tecnológica Clausthal (Alemania), Universidad de Brasilia (Brasil), Oritia & Boreas S.L (España).

El proyecto ENHAnCE ha sido financiado con 2,67 millones de euros, repartidos entre los distintos organismos beneficiaros, y tendrá una duración de cuatro años, a partir del 1 de enero de 2020. La sede del proyecto será la Escuela Técnica Superior de Ingeniería de Caminos, Canales Puertos de la Universidad de Granada.

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