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La inmunoterapia, es decir terapias basadas en activar el sistema inmunitario, se ha convertido en poco tiempo en un arma muy eficaz para tratar algunos tipos de cáncer como el de pulmón o el de piel. Sin embargo, investigadores del Instituto de Investigación Biomédica de Barcelona (IRB) han abierto la puerta al uso de estas técnicas también para tratar tumores de colon, incluso los agresivos y sus metástasis.

En una investigación publicada en la revista Nature, se ha demostrado que la hormona TGF-beta es la responsable de que el sistema inmunitario sea ciego ante las células tumorales de colon. Eduard Batlle, líder del estudio, ha explicado que “los pocos ensayos clínicos de inmunoterapia con pacientes portadores del subtipo de cáncer de colon más frecuente no estaban dando buenos resultados y no se comprendía bien por qué”.

Durante el estudio, los investigadores han observado cómo neutralizando la hormona TGF-beta, las células del sistema inmunitario sí reconocen y combaten el tumor e incluso pueden prevenir la aparición de metástasis en hígado y pulmón ligadas al cáncer de colon. De esta forma, combinando inmunoterapias ya disponibles con los inhibidores de esta hormona, el efecto antitumoral se potencia.

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Tumor metastásico de colon infiltrado por el sistema inmune (en marrón) tras la combinación del inhibidor de TGF-beta e inmunoterapia (Autor: Daniele Tauriello, IRB Barcelona)

Tal y como ha incidido Batlle, “cuando hay un diagnóstico de cáncer de colon en los estadios más avanzados, los oncólogos no tienen a su disposición tratamientos eficaces que puedan curar al paciente”. Y a esto se añade el hecho de que en torno a la mitad de los pacientes con un tumor en el colon tienen un alto riesgo de recaer en la enfermedad en forma de metástasis, principalmente en el hígado o pulmón.

Tratamiento basado en inmunoterapia

En opinión de los investigadores, los resultados obtenidos podrían abrir la puerta al desarrollo del primer tratamiento basado en inmunoterapia para pacientes con cáncer de colon metastásico, y para aquellos con mal pronóstico, pero que aún siguen teniendo el tumor localizado. Según han señalado, “oncólogos y farmacéuticas iniciarán pronto ensayos clínicos que combinen inhibidores de TGF-beta, ya disponibles para uso clínico, con inmunoterapias”.

Asimismo, no descartan la posibilidad de que los principios descubiertos en esta investigación puedan aplicarse a otros tipos de tumores. Así, han declarado que “aparentemente múltiples tipos de tumores utilizan la misma estrategia, la elevación de los niveles de TGF-beta en el entorno, para volverse invisibles al sistema inmunitario. Éstos también podrían beneficiarse de las inmunoterapias basadas en inhibir la acción de esta hormona”.

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