Láser del telescopio OGS, en el Observatorio del Teide (Tenerife). Crédito: Daniel López/IAC.

Tenerife se convertirá en el principal centro europeo de las comunicaciones espaciales por láser, en virtud del acuerdo que ayer han firmado el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Agencia Espacial Europea (ESA). Gracias a dicho convenio, se extienden los programas de comunicación óptica con misiones espaciales y los estudios de basura espacial en el Observatorio del Teide, en Izaña.

La rúbrica ha tenido lugar en la sede que la ESA y el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial (ESA-ESTEC) tienen en Noordwijk (Países Bajos). La agencia europea tiene la intención de continuar con el desarrollo de los terminales ópticos adecuados para los enlaces ópticos con satélites. 

Esto requiere la existencia de una estación óptica ‘ancla’ ubicada en uno de los mejores sitios astronómicos del mundo, como es el Observatorio del Teide, en Tenerife. El IAC, por su parte, está interesado en continuar sus desarrollos en el campo de las comunicaciones ópticas en el espacio.

Por parte de la ESA, han firmado este acuerdo Franco Ongaro, director de Tecnología, Ingeniería y Calidad, y Rolf Densing, director de Operaciones, en presencia de Günther Hasinger, director de Ciencia de la ESA; por parte del IAC lo ha hecho Rafael Rebolo, director del IAC, en presencia de Miquel Serra Ricart, administrador del Observatorio del Teide.

Rastreo de basura

La instalación más importante de la Agencia Espacial Europea en el Observatorio del Teide es la Estación Óptica Terrestre (OGS). Equipada con un telescopio de 1 metro de apertura, su cometido inicial es llevar a cabo las pruebas en órbita de los terminales de telecomunicación láser a bordo de satélites en órbitas bajas y en órbita geoestacionaria.

Desde el año 2001, también se está llevando a cabo el rastreo de basura especial en la órbita geoestacionaria y en la órbita de transferencia GEO. La Estación dispone de una cámara de gran campo, instalada en el foco Ritchey-Chretien del telescopio, especialmente dedicada a este propósito.

Además, un tercio del tiempo de observación se dedica a la investigación astronómica por parte de equipos de la ESA y del IAC, que instalan sus equipos en los diferentes focos del telescopio. Ahora, por este acuerdo, la ESA y el IAC están dispuestos a acoger sistemas ópticos adicionales a los ya existentes en Canarias.

Reunión del CCI

El acuerdo firmado ayer con la ESA precede a la 81 reunión del Comité Científico Internacional (CCI) de los Observatorios de Canarias, que tiene lugar hoy en Noordwijk y que celebrará el 40 aniversario de la firma del Tratado por el que se internacionalizaron estos observatorios y el IAC. 

El CCI es el mecanismo a través del cual las instituciones que forman parte de los mismos participan de manera efectiva en la toma de decisiones que afectan a la operación de los telescopios.

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