inodoro NASA
Imagen de la convocatoria de la NASA para el diseño del inodoro que acompañe su próxima misión en la luna. Foto: NASA.

LA NASA planea enviar a la primera mujer y al siguiente hombre a la Luna en 2024 mediante el programa Artemisa. Aunque todavía faltan unos años para esta histórica misión, la agencia espacial estadounidense se está preparando para equipar a los futuros astronautas. Durante su misión, estos estarán comiendo, bebiendo y, por tanto, orinando y defecando en microgravedad y gravedad lunar. Por lo cual, necesitarán un inodoro.

Es por ello que la NASA está llamando a la comunidad internacional innovadora para que aborde con una mentalidad diferente a la ingeniería aeroespacial tradicional y diseñe inodoros compactos. Aunque los inodoros espaciales ya existen y están en uso (en la Estación Espacial Internacional, por ejemplo), solo están diseñados para la microgravedad. Por ello, el Programa del Sistema de Aterrizaje Humano de la NASA está buscando ahora un dispositivo de próxima generación que sea más pequeño y más eficiente.

El desafío incluye una categoría técnica y una junior. “Queremos animar a la próxima generación de exploradores espaciales, ingenieros y científicos, y sabemos que los estudiantes pueden pensar en este problema de diseño sin las mismas limitaciones que los adultos.  Así que además de la categoría técnica principal, este desafío tendrá una categoría junior”, explica la agencia en la convocatoria y precisa que para presentarse a esta última categoría, los interesados deben ser menores de 18 años.  

El "Desafío del Baño Lunar" tiene un premio total de 35.000 dólares (cerca de 32.200 euros), cantidad que se repartirá entre los equipos que presenten los tres mejores diseños en la categoría técnica. Los tres primeros participantes en la categoría junior recibirán un reconocimiento público y un artículo con el logo oficial de la NASA.

Las presentaciones a ambas categorías deben hacerse antes de las 17 horas (hora del este de Estados Unidos) del 17 de agosto de 2020.  Los ganadores de la categoría técnica serán anunciados el 30 de septiembre y los ganadores de la categoría junior serán anunciados el 20 de octubre de 2020.

Inodoros compactos y sencillos

Los diseños propuestos deben ser relativamente sencillos.  Cualquier producto que sea complicado de usar será menos atractivo para la NASA. Los inodoros operarán en un ambiente de nave espacial con una presión de aire de 14,7 psia (el nivel del mar de la Tierra) o 8,2 psia, y los sistemas de almacenamiento de los inodoros podrán experimentar 0 psia (vacío) durante las Actividades Extra-Vehiculares (EVA). 

Además, los diseños de los inodoros deberán conservar el agua y ayudar a mantener un ambiente “prístino” dentro del módulo de aterrizaje que esté libre de olores y otros contaminantes. Las soluciones completas serán aquellas que puedan soportar una tripulación de dos astronautas durante 14 días, mientras controlan el olor y acomodan diferentes tipos de desechos, tanto para hombres como para mujeres.

Los diseños de los inodoros también deben ser capaces de soportar a los miembros de la tripulación enfermos. Aunque el método preferido para capturar el vómito serán las bolsas, se otorgarán puntos a los diseños que puedan capturar el vómito sin necesidad de que el tripulante ponga la cabeza en el inodoro.

Estas son algunas de las especificaciones de la NASA para los inodoros:

  • Funcionar tanto en microgravedad como en gravedad lunar
  • Tener una masa de menos de 15 kg. en la gravedad de la Tierra
  • Ocupar un volumen no mayor de 0,12 m3
  • Consumir menos de 70 vatios de potencia
  • Funcionar con un nivel de ruido inferior a 60 decibelios (no más fuerte que un ventilador de baño promedio)
  • Ser apto para usuarios femeninos y masculinos
  • Ser apto para los usuarios que miden entre 1.47 y 1.96 metros de altura y pesan entre 48.5 y 94.8 kg.

La agencia especifica que la tripulación no debe estar expuesta al vacío durante su uso y que todos los desechos recogidos deben permanecer almacenados de forma segura, sin exponer a nadie.

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