Los secretos de la yerba mate, al descubierto

yerba mate

Equipo de investigadores del Proyecto de Secuenciación del Genoma de Yerba Mate (PRO.MATE.AR) ha decodificado casi la totalidad de los genes que componen la planta ilex paraguariensis (denominación científica). Esta información será de acceso libre y habilitará un amplio abanico de estudios, según señalan desde el Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación Productiva de Argentina.

Descifrar el genoma de la yerba mate implica mapear el conjunto de genes que la componen. Este proceso, asistido por la Bioinformática posibilita, entre otras cosas, precisar los muchos químicos que contiene, la determinación de las variables que intervienen en el desarrollo y crecimiento, así como la identificación de los mecanismos químicos específicos y el sexado de las plantas desde temprana edad.

“Es un paso muy importante en la investigación con intenciones de aplicación directa a los cultivos, porque permitirá conocer todas las regiones del ADN”, señala el responsable del proyecto y decano de la Facultad de Ciencias Exactas, Químicas y Naturales de la Universidad Nacional de Misiones (UNAM), Dardo Martí.

PRO.MATE.AR es una experiencia con muy pocos antecedentes en el mundo. Además, se trata de “un proyecto cien por cien nacional que no sólo incorporó equipamiento, sino que también deja capacidad instalada a través de la formación de recursos humanos”, enfatiza Martí. Y añade: “No sabemos el techo que pueda alcanzar esta iniciativa, ya que los resultados estarán abiertos a futuros trabajos de la comunidad científica”.

Por su parte, el director de la BIA, Adrián Turjanski, considera que el genoma servirá para responder varias preguntas: ¿Puede la yerba mate sintetizar la misma cantidad de aspirina que el café? ¿Qué otras cosas elabora en el interior y dónde están localizados los genes intervinientes? ¿Hay relación entre la luz solar que recibe la planta y la cantidad de alguno de los compuestos? ¿Es posible una variedad sin cafeína? ¿Existe algún gen que aumente las características beneficiosas o que modifique el sabor?

Muchos beneficios
Los estudios que se practicaron hasta el momento corroboran que la ilex paraguariensis tiene propiedades antioxidantes, dado que contiene altos niveles de polifenoles que mejoran las defensas naturales del organismo y lo protegen del daño celular. Asimismo, contiene vitaminas del grupo B, que son esenciales para la producción de energía y de células rojas de la sangre.

El mate también es fuente de minerales porque provee potasio y magnesio que son beneficiosos para el corazón y para la incorporación de proteínas; de igual modo, posee un efecto energizante en base a xantinas (cafeína, teobromina, teofilina), que estimulan el sistema nervioso central y promueven la actividad mental, mientras que el consumo regular ayuda a reducir el colesterol malo (LDL) y los triglicéridos.

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