Las formas poligonales que aparecen en la superficie de Plutón ya tienen explicación

Los procesos de convección en el interior del hielo de Plutón deja marcas. / NASA/John Hopkings/Physics Lab.
Los procesos de convección en el interior del hielo de Plutón deja marcas. / NASA/John Hopkings/Physics Lab.

Dos artículos de autoría estadounidense publicados en Nature explican las misteriosas e irregulares figuras poligonales que han aparecido en Plutón. Estos estudios revelan que en el interior de la gruesa capa de nitrógeno sólido que cubre el planeta enano se producen procesos de convección que están detrás de estas formaciones geométricas.

Este mecanismo de propagación del calor (provocado por diferencias de densidad entre los materiales) origina una contracción del terreno en la superficie, dejando las distintivas figuras poligonales. Tienen entre 10 y 40 kilómetros de diámetro, y muchas de ellas presentan los lados elevados, recoge a Agencia Sinc.

“Estas investigaciones demuestran que la Sputnik Planum es una de las superficies más jóvenes del sistema solar”, aseguran Andrew J. Dombard y Sean O’Hara en una revisión de los trabajos publicados. “Es una planeta enano y helado, pero geológicamente dinámico”.

Para resolver el misterio sobre estas formaciones, un equipo liderado por el profesor del Centro de Ciencias del Espacio de Washington William McKinnon a usado las mediciones que hizo la nave espacial New Horizons para mostrar que las capas de hielo, de más de un kilómetro de espesor, presentaban flujos de calor en su interior. Estos autores consideran que las convecciones podrían explicar la gran anchura lateral de los polígonos. 

Por su parte, otra investigación liderada por Alexander Trowbridge, profesor en Universidad Purdue de Indiana analiza la existencia de los polígonos usando otra técnica. En su trabajo, aplicaron modelos numéricos al nitrógeno sólido y también comprobaron que este hielo está sometido a mecanismos de convección en su interior.

Los autores piensan que este tipo de mecanismos, con los que se renuevan las capas de hielo continuamente, pueden estar produciéndose en otros planetas enanos del cinturón de Kuiper, un conjunto de objetos que va más allá de la órbita de Neptuno y del que se sabe muy poco. El nuevo avance sobre la formación de polígonos sobre la superficie de planetas helados permite aventurar situaciones similares en otros lugares del espacio.

Plutón nos muestra que los procesos planetarios funcionan de manera similar con independencia del lugar del sistema solar donde ocurran”, valoran los profesores Paul Schenk, del Instituto Planetario y Lunar de Texas, y Francis Nimmo, de la Universidad de Santa Cruz, en otro artículo publicado también en Nature Geoscience.

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