Figura 1: Representación artística del planeta gigante que se discute en el artículo orbitando alrededor de GJ 3512. Créditos: "CARMENES/RenderArea/J. Bollaín/C. Gallego"

Un equipo de astrónomos del consorcio CARMENES, en el que participan distintas entidades españolas, ha descubierto un anómalo planeta gigante gaseoso alrededor de la enana roja GJ 3512, ubicada a unos 30 años luz de la Tierra. Uno o incluso dos, porque su excéntrica órbita podría indicar la presencia de otro planeta masivo.

Lo relevante de este hallazgo es que la presencia de este tipo de planeta alrededor de una estrella de baja masa no concuerda con ninguno de los actuales modelos de formación planetaria. Los astrónomos han utilizado la técnica Doppler, que mide el movimiento de ida y vuelta de una estrella cuando la orbitan uno o más planetas. 

Los investigadores, entre los que se encuentran científicos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), Institut de Ciències Espacials de Catalunya (IEEC), Universidad Complutense de Madrid (UCM) y Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), creen que el planeta probablemente se formó a partir de la división en diferentes fragmentos de un disco de material inestable alrededor de la estrella cuando era aún joven. Esto contrasta con la forma en que se cree que se forman la mayoría de los planetas gigantes, donde estos crecen lentamente a medida que el gas cae sobre un núcleo sólido.

La enana roja protagonista de este trabajo, GJ 3512, estuvo a punto de no entrar en la lista de objetivos a observar.  “Inicialmente, esta estrella no estaba incluida en nuestra lista de observación porque era demasiado débil – explica Ignasi Ribas, científico del proyecto CARMENES y director del IEEC– , pero nos dimos cuenta de que no teníamos suficientes estrellas pequeñas en la muestra y, en el último minuto, añadimos algunas. Tuvimos la suerte de hacerlo porque de otra manera nunca hubiéramos hecho este descubrimiento".

Figura 2: Representación artística de las órbitas de los planetas alrededor de GJ 3512. El planeta gigante que se discute en el artículo se representa en la órbita más interna, mientras que la más externa corresponde a la señal del posible planeta que también se encuentra en los datos pero que aún necesita confirmación. / Créditos: Guillem Anglada-Escude - IEEC/Science Wave

Pero no fue ésta la única sorpresa. Después de algunas observaciones iniciales, esta estrella llamó la atención de la comunidad científica y dio lugar a un mayor seguimiento. "La estrella mostró muy pronto un comportamiento bastante extraño”, explica Juan Carlos Morales, investigador del IEEC/ICE que ha liderado el estudio. “Su velocidad cambiaba muy rápidamente, indicando la presencia de un compañero masivo, una característica anómala para una enana roja”. Este planeta gigante podría haber sido expulsado del sistema en el pasado, siendo ahora un cuerpo errante en el vacío galáctico.

Tras el hallazgo, investigadores del IEEC, el Instituto Max Planck de Astronomía (MPIA) y otros institutos del consorcio CARMENES han establecido una colaboración con el Observatorio de Lund (Suecia), y la Universidad de Berna (Suiza), líderes mundiales en teoría de formación de planetas, para estudiar escenarios plausibles para este sistema.

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