El Duende, una “miga de pan” en la búsqueda del noveno planeta del Sistema Solar

Astrónomos estadounidenses han descubierto un planeta enano

Localización de The Goblin (El Duende) respecto a otros objetos del sistema solar. / Roberto Molar Candanosa y Scott Sheppard - Carnegie Institution for Science
Localización de The Goblin (El Duende) respecto a otros objetos del sistema solar. / Roberto Molar Candanosa y Scott Sheppard - Carnegie Institution for Science

Un equipo de astrónomos estadounidenses ha encontrado un nuevo objeto extremadamente distante, mucho más allá de Plutón, con una órbita que apoya la hipótesis de que existe un noveno planeta X en el Sistema Solar mucho más lejos, del tamaño de una supertierra o aún mayor. Los investigadores están liderados por Scott Sheppard, de la institución Carnegie, Chad Trujillo, de la Universidad del Norte de Arizona, y David Tholen, de la Universidad de Hawái.

El nuevo objeto, denominado 2015 TG387, ha sido apodado por sus descubridores como The Goblin (El Duende), ya que su designación provisional contiene las letras TG y se vio por primera vez cerca de la festividad de Halloween. También se ha enviado un artículo con sus detalles completos a la revista The Astronomical Journal.

2015 TG387 fue descubierto alrededor de 80 unidades astronómicas (AU, por sus siglas en inglés) de nuestra estrella, una medida definida como la distancia entre la Tierra y el Sol. En comparación, Plutón tiene alrededor de 34 UA, por lo que el nuevo objeto está ahora unas dos veces y media más lejos del Sol que Plutón, según informa la Agencia Sinc. Es uno de los pocos objetos conocidos que nunca se acerca lo suficiente a los planetas gigantes del sistema solar, como Neptuno y Júpiter, como para tener interacciones gravitacionales significativas con ellos.

“Estos objetos de la denominada Nube de Oort Interna, como 2015 TG387, 2012 VP113 y Sedna, están aislados de la mayoría de la masa conocida del sistema solar, lo que los hace inmensamente interesantes”, explica Sheppard. “Se pueden usar como sondas para comprender lo que está sucediendo en el borde de nuestro sistema solar”.

El objeto con la órbita más distante en el perihelio, 2012 VP113, también fue descubierto por Sheppard y Trujillo. Este hallazgo, anunciado en 2014, les llevó a notar similitudes en las órbitas de varias objetos extremadamente lejanos del sistema solar, y propusieron la presencia de un planeta desconocido varias veces más grande que la Tierra. Se suele denominar planeta X o 9, y orbitaría más allá de Plutón a cientos de UA.

MIGAS DE PAN

“Creemos que podría haber miles de cuerpos pequeños como 2015 TG387 en los márgenes del sistema solar, pero su distancia hace que sea muy difícil encontrarlos”, dice Tholen. “En la actualidad, solo podemos detectar al objeto descubierto cuando está cerca de su posición más próxima al Sol. Pero en el 99 por ciento de su órbita de 40.000 años sería muy difícil de ver”.

El objeto fue descubierto como parte de la búsqueda en curso del equipo por planetas enanos desconocidos y el planeta X. Es el estudio más grande jamás realizado para objetos distantes del sistema solar. “Estos objetos son como las migas de pan que nos llevan al planeta X –señala Sheppard–. Cuanto más podamos encontrar, mejor podremos entender el sistema solar exterior y el posible planeta que creemos que está modelando sus órbitas, un descubrimiento que redefinirá nuestro conocimiento sobre la evolución del sistema solar”.

ALGO GRANDE AHÍ AFUERA

El equipo ha necesitado años de observaciones para obtener una buena órbita de El Duende porque se mueve muy lentamente y tiene un período orbital muy largo. Primero observaron a 2015 TG387 en octubre de 2015 con el telescopio japonés de 8 metros Subaru, ubicado en lo alto de Mauna Kea en Hawái. Después, las observaciones de seguimiento se realizaron con el telescopio Magellan que tiene el Observatorio Las Campanas de Carnegie en Chile y el telescopio Discovery Channel en Arizona entre 2015 y 2018.

Trujillo y Nathan Kaib de la Universidad de Oklahoma también realizaron simulaciones para conocer cómo afectarían las órbitas hipotéticas del planeta X a la de El Duende. Las simulaciones incluyeron un planeta con masa tipo supertierra a varios cientos de AU en una órbita alargada, como propusieron Konstantin Batygin y Michael Brown de Caltech en 2016.

“Lo que hace que este resultado sea realmente interesante es que el planeta X parece afectar a 2015 TG387 de la misma manera que a todos los demás objetos del sistema solar extremadamente distantes –concluye Trujillo–. Estas simulaciones no prueban que haya otro planeta masivo en nuestro sistema solar, pero sí son una evidencia más de que algo grande podría estar ahí afuera”.

Dejar una respuesta

Please enter your comment!
Please enter your name here