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En cinco minutos, un sistema basado en iluminación ultravioleta situado en el techo de un ascensor puede acabar con el 99,9% de SARS-CoV-2. Para una eficacia del 99,99%, este prototipo desarrollado por investigadores de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) necesitaría ocho minutos.

El sistema forma parte de un proyecto financiado por el departamento de i+D de TK Elevator Manufacturing Spain (TKE). En los últimos años, TKE y la Universidad Complutense de Madrid han colaborado en varias iniciativas. “Cuando la pandemia estaba en pleno apogeo, nos propusieron trabajar juntos de nuevo para tratar de desactivar el virus en la cabina del ascensor, una de las zonas comunes con mayor frecuencia de uso en edificios”, explica a Innovaspain Óscar Aglio, responsable del proyecto en TKE. “Se trataba de una oportunidad para contribuir a la sociedad desde nuestro ámbito de influencia. El objetivo era reducir o eliminar las posibilidades de contagio dentro de un elemento imprescindible para la movilidad urbana”.    

Trabajar con un virus nuevo

La instalación consta de una luminaria UV de forma cuadrada emitiendo en una longitud de onda de 253.7 nm. Antonio Álvarez Fernández-Balbuena, investigador del Departamento de Óptica de la UCM, señala que lo más complicado no ha sido sólo el desarrollo técnico del prototipo, sino testarlo utilizando el virus real en un momento “en el que desconocíamos todo” sobre su comportamiento. Es aquí donde entra en juego Alejandro Brun, investigador del Centro de Investigación en Sanidad Animal (CISA-INIA). “Él fue quien finalmente logró que pudiéramos trabajar con el SARS-CoV-2, ya que el CISA dispone de un laboratorio de alta seguridad Nivel 3, el único en España de estas características”.

Óscar Aglio añade que, posteriormente, se llevaron a cabo experimentos adicionales en la Torre de Pruebas ubicada en las instalaciones de i+D de TK Elevator en Madrid, donde se comprobó que, a largo plazo, el sistema no daña materiales como el acero y otros utilizados por la compañía en sus ascensores.

“El virus no está ‘suelto’, sino dentro de una gota. Recibe la radiación ultravioleta en una longitud de onda específica que provoca la ruptura de ciertos enlaces de esa envolvente y queda inactivo", detalla Antonio Álvarez. El investigador puntualiza que están en disposición de confirmar que son capaces de inactivar o matar al virus en superficies. “Es más que probable que el prototipo también logre estos objetivos en aerosoles, pero tenemos que llevar a cabo pruebas adicionales antes de asegurarlo”, añade el investigador de la UCM.

“Su utilidad será de especial relevancia en ambientes complejos a nivel sanitario, como un hospital o una residencia de ancianos” (Óscar Aglio, TKE)

En todo caso, la alianza público-privada entre la UCM y TKE puede ser el primer paso para contar con ascensores más higiénicos al margen de la coyuntura actual, marcada por la pandemia. “Ya existen sistemas parecidos, sobre todo en circuitos de aire acondicionado. Somos pioneros en instalarlos en ascensores, donde todo es cuestión de ajustar los tiempos de exposición para acabar con otros virus en función de su resistencia”, asegura Álvarez.

El prototipo ha considerado la seguridad de las personas. “Permanece apagado cuando el ascensor está ocupado, pese a que la radiación no es dañina en exposiciones breves. Ello implica la instalación de sensores que detectan la presencia humana”. El reto pasa ahora por seguir profundizando en las aplicaciones de la solución y, a la vez, comercializar esta primera versión de la misma, válida al 100 % en superficies.

“Sin duda es una solución práctica con mucho recorrido para disponer de ascensores higiénicos”, asegura Óscar Aglio. “Su utilidad será de especial relevancia en ambientes complejos a nivel sanitario, como un hospital o una residencia de ancianos. Se trata de lugares donde una posible infección puede tener consecuencias más graves. También en edificios de alta concurrencia. Estamos analizando el mercado para determinar el interés real de este tipo de propuestas”, concluye el responsable de TKE.     

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